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La evolución de la cara está ligada a la del cerebro

Artículo de onegen | Publicado en Desbloqueando la ciencia
La evolución de la cara está ligada a la del cerebro

Mucho hemos tratado en el blog qué determina el estado de salud de nuestra piel, la formación de las arrugas, el peso de la genética en nuestro aspecto… Y sin embargo hoy queremos ir más allá y explicaros qué determina nuestra configuración facial. Todos los rostros, sean de la persona que sean y sean de la época que sean, son irrepetibles e inigualables. Pero, ¿por qué hoy tenemos la cara más pequeña que la de nuestros antepasados? La evolución la cara humana está estrechamente vinculada con la evolución del cerebro y esta relación es mucho más compleja de lo que se pensaba hasta ahora.

Una extensa revisión de cientos de cráneos de primates, humanos actuales y homínidos extintos realizada por paleontólogos de la Universidad de Málaga sostiene que hay una regla inmutable en el desarrollo de las cabezas: cuanto más grande es el cráneo, más grande es la cara proporcionalmente en comparación con el neurocráneo. De esta forma, el tamaño del neurocráneo y el de la cara se correlacionan negativamente entre sí en los simios. Un buen ejemplo para ilustrar esta conclusión académica podría ser que un chimpancé y un gorila tienen el cerebro del mismo tamaño, pero el gorila tiene un cráneo mucho más grande y por tanto también lo es su cara.

Hace muchos, muchos años, nuestros antepasados tenían rostros anchos y salientes, que servían de soporte para una dentadura poderosa necesaria para una vida en la jungla comiendo brotes y carne. Con la aparición de las primeras especies del género Homo se produjo un ambio radical: desarrolló un cerebro cada vez mayor y, a medida que su cráneo crecía, la cara comenzó a menguar como si uno necesitase de los recursos biológicos de la otra. El Homo Sapiens es el que cuenta con la cara más pequeña y estrecha de todos los homínidos conocidos. Si este cambio radical no se hubiera producido, hoy tendríamos caras más grandes y probablemente nunca se hubiera desarrollado un cerebro tan grande como el nuestro.

Pero esta investigación de la Universidad de Málaga no es la única que ha arrojado un poco de luz sobre esta cuestión. El Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) también ha analizado la relación entre la base del cráneo y el rostro en todo el género Homo (ergaster, heidelbergensis, sapiens, neandertales).

El investigador del CSIC Antonio Rosas, del Museo Nacional de Ciencias Naturales, argumenta que una de las regiones corporales que más ha cambiado en el último millón de años de nuestra evolución ha sido el esqueleto de la cara. En su estudio, publicado en la prestigiosa revista Journal of Human Evolution, ha detectado que los cambios del rostro están asociados con la evolución de un cerebro de gran tamaño, que en el caso humano alcanza una media de 1.350 centímetros cúbicos y en los neandertales estuvo cerca de los 1.500. Por el lado contrario, cabe señalar que el Australopithecus tenía una capacidad craneana menor, de 500 centrímetros cúbicos.

 

 

Por su parte, Markus Bastir, también investigador del CSIC del Museo Nacional de Ciencias Naturales, añade que los investigadores han observado que el volumen de la cavidad nasal, que ocupa la parte central de la cara, está relacionada con el tamaño del cuerpo, de tal modo de a mayor tamaño corporal, mayor será la cavidad nasal, como muestra el vídeo anterior. Por ello, defiende el estudio, las variaciones evolutivas en el tamaño corporal de cada una de las tres especies humanas estudiadas se han visto reflejadas en el tamaño y forma del rostro.

Así pues, según las investigaciones del CSIC, la relación es directa: un cuerpo grande necesita un intenso intercambio de gases (entrada de oxígeno y salida de dióxido de carbono), que tiene lugar a través de las vías respiratorias. Lógicamente, estas tendrán que ser más amplias a medida que aumenta el tamaño, o más pequeñas si el tamaño decrece.

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